Contexto y Fundamento

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ASUNTOS QUE ESTAN RELACIONADOS CON EL PAÍS Y EL SECTOR

Después de casi una década de estancamiento y recesión, entre 2003 y 2007 el Paraguay recuperó el crecimiento económico,apoyado por sólidas políticas macroeconómicas y factores externos favorables, especialmente por un auge en el precio de los bienes. A pesar de este buen desempeño económico, Paraguay sigue siendo uno de los países más pobres y con más desigualdad en América Latina. Las tasas de pobreza y de extrema pobreza, las cuales se incrementaron en forma significativa durante la recesión del 2001-02, en años recientes mejoraron en algo, llegando al 36 por ciento y al 19,4 por ciento, respectivamente en 2007 (comparado con un elevado 46 y 22 por ciento en 2002). Como una consecuencia adversa proveniente de la crisis económica global que empieza a afectar al Paraguay, el principal desafío del país es dar una respuesta sólida y oportuna a la crisis a la vez que encuentra un camino hacia un crecimiento económico sostenido y más equitativo,
uno que se pueda traducir en mejores condiciones de vida y acceso a los servicios para los pobres.

El nuevo gobierno está comprometido a continuar con las prudentes políticas ma- croeconómicas del anterior gobierno, enfo- cándose en la sostenibilidad fiscal, mayor competitividad y crecimiento equitativo, como lo establece el Plan Estratégico Eco- nómico y Social del gobierno para 2008- 2013. Un objetivo clave es crear un espacio fiscal para dedicar más recursos a progra- mas prioritarios de gasto, especialmente a aquéllos que tienen como meta la reducción de la pobreza. Para lograr esto, el gobierno está comprometido a mantener la inflación

en cifras de un dígito, incrementando gra- dualmente las recaudaciones tributarias a través de una mejor administración y la in- troducción de nuevos impuestos y mejorar la eficiencia del gasto público. Al mismo tiempo, el ambiente externo menos favora- ble presenta un desafío importante. Como una pequeña economía abierta con acceso limitado a mercados financieros internacio- nales, Paraguay será afectada por la conti- nua crisis financiera fundamentalmente en el sector real. Los precios en picada de los bienes y una declinación en la demanda global por exportaciones provenientes del Paraguay afectarán especialmente al sector agrícola, el cual ha sido uno de los impul- sores del crecimiento en años recientes y que cuenta con el 20 por ciento del PIB. Como resultado, la cuenta corriente del Pa- raguay cayó en déficit en 2008 por primera vez desde 2001, y las perspectivas de cre- cimiento económico para 2009-10 han sido fuertemente modificadas hacia una baja. La caída en el comercio internacional, conjuntamente con una baja general en la actividad económica local, se espera que conlleve a una fuerte reducción en los in- gresos aduaneros y tributarios, afectando las cuentas fiscales del gobierno. Mientras que el sector financiero no ha sido afecta- do directamente por la crisis, el deterioro en el sector real significa que el riesgo de crédito sigue constituyendo una amenaza importante.

Paraguay tiene una población de 6 millo- nes y una tasa de crecimiento poblacional anual de 2,2 por ciento, alto en comparación con el promedio regional de 1,5 por ciento. El rápido crecimiento poblacional presen- ta un desafío importante para los servicios de provisión de agua y saneamiento (PAS). Mientras que una conexión de red de agua

sirve a más del 80 por ciento de la pobla- ción en áreas urbanas1, solamente un 49 por ciento tiene un acceso similar en las áreas rurales, y solamente un 15 por ciento de los residentes urbanos tienen acceso a una conexión de red de alcantarillado sanitario2. La baja cobertura en alcantarillado sanitario es un problema crítico en Asunción y el área metropolitana, donde solamente el 33 por ciento de la población3 está conectada al sistema. El adecuado tratamiento de aguas residuales es prácticamente inexistente4, puesto que las aguas servidas sin tratar se infiltran en acuíferos poco profundos (los cuales por su parte se utilizan como una fuente de suministro de agua) o es direc- tamente descargado en las calles, creando serios problemas de salud y preocupaciones sobre contaminación ambiental. Como su- cede en la mayor parte de los países, no es sorpresa que a los pobres les falte acceso a servicios de PAS en forma desproporcionada. Así, a pesar del reciente crecimiento econó- mico, no es probable que Paraguay logre la mayoría de los Objetivos de desarrollo del

milenio para el 2015, incluyendo las metas de cobertura de agua del 81 por ciento5, sin incrementar las inversiones en las áreas pobres y marginales.

El creciente acceso a servicios sosteni- bles de PAS para los pobres del área rural y el incremento en la cobertura de saneamiento en centros urbanos son de lejos los desafíos más importantes para el sector. En cuanto a inversión en infraestructura, se necesitan mejoras importantes para expandir la cober- tura de la red de alcantarillado sanitario y la adecuada eliminación de efluentes (tra- tamiento o solución equivalente) en el área metropolitana de Asunción.

El logro en la expansión de servicios sos- tenidos de PAS en las áreas urbanas y rurales solamente se puede conseguir a través de instituciones eficientes y sólidas. El mejora- miento en la administración del sector es un requisito básico para atender esos desafíos.

En el Paraguay existen tres tipos de pro- veedores de servicios de PAS que administran conjuntamente aproximadamente 730.000 conexiones de agua potable que llegan a